Planetas

Júpiter pode ter engolido um outro planeta, dizem cientistas

Pesquisadores propuseram uma possível solução para o quebra-cabeça que é o núcleo de Júpiter. Com base em dados da missão Juno da NASA, o núcleo do planeta gigante é menos denso do que se pensava e bastante extenso. Na revista Nature, uma equipe de pesquisadores sugere que essas características foram causadas por uma colisão frontal com Júpiter e outro planeta.

De acordo com seu modelo, o outro planeta era um objeto esperado para ser cerca de 10 vezes a massa da Terra. As milhares de simulações que a equipe realizou, dizem que este é o cenário de impacto que melhor reproduz o núcleo que vemos hoje.

A impressão artística de uma colisão entre Júpiter e um maciço protoplaneta ainda em formação. (Créditos: Reprodução)

O núcleo de Júpiter tem entre 10 e algumas dezenas de elementos pesados ​​da massa da Terra (ou qualquer coisa que não seja hidrogênio ou hélio). Segundo as teorias da formação planetária, estas deveriam ter se estabelecido no centro do planeta nos estágios iniciais da formação de Júpiter. Em vez deste núcleo compacto, os pesquisadores descobriram evidências de regiões de elementos pesados ​​que se estendem para quase metade do raio de Júpiter.

“Isso é intrigante”, disse Andrea Isella, astrônomo e co-autor do estudo. “Isso sugere que algo aconteceu que agitou o núcleo, e é aí que o impacto gigante entra em jogo. Antes do impacto, você tem um núcleo muito denso, cercado por uma atmosfera. O impacto frontal espalha as coisas, diluindo o núcleo”, concluiu.

Isella admite que ele estava cético em relação à ideia quando a ouviu pela primeira vez, considerando-a um cenário possível em um trilhão. O principal autor da pesquisa, Shang-Fei Liu, da Universidade Sun Yat-sen, convenceu-o “por puro cálculo”. Liu e seus colegas estimaram que havia pelo menos 40% de chance de que Júpiter tenha engolido um planeta que estava se formando em seus primeiros milhões de anos de existência.

Este trabalho certamente não será a última coisa veremos sobre o núcleo peculiar de Júpiter, e com novos dados constantemente sendo recebidos da sonda Juno, os pesquisadores podem continuar aperfeiçoando modelos e cenários para explicar suas características.

Juno tem orbitado Júpiter desde julho de 2016. Graças à sua órbita altamente excêntrica, a espaçonave se aproximou mais do planeta do que nunca (tirando algumas ótimas fotos também). Seu conjunto de instrumentos mede o campo gravitacional e magnético do planeta, bem como sua composição atmosférica. [IFLS]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.