Astrobiologia

Cientistas encontram matéria extraterrestre na África do Sul

As montanhas Makhonjwa da África do Sul abrigam algumas das rochas mais antigas do planeta – mas nem tudo nessa magnífica paisagem se originou na Terra. Cientistas dizem que descobriram vestígios de matéria orgânica extraterrestre enterrada em sedimentos vulcânicos de mais de 3,3 bilhões de anos atrás.

“Esta é a primeira vez que encontramos evidências reais de carbono extraterrestre em rochas terrestres”, explicou o astrobiólogo Frances Westall.

Céu estrelado. (Créditos: Reprodução)

Por bilhões de anos, a Terra foi judiada por meteoritos violentamente impactando e rearranjando a superfície do planeta. O que essas rochas espaciais deixam para trás quando chegam aqui? Muitos cientistas acham que alguns dos blocos de construção para a vida em nosso planeta podem ter chegado como moléculas espaciais. Essa nova descoberta na África do Sul acrescenta mais peso a essa tentadora possibilidade.

Em um depósito vulcânico chamado Josefsdal Chert, Westall e sua equipe descobriram uma camada rochosa de 2 mm de espessura caracterizada por dois sinais diferentes. Usando espectroscopia de ressonância paramagnética eletrônica (EPR), os pesquisadores descobriram que a rocha de 3,3 bilhões de anos continha dois tipos de matéria orgânica insolúvel, ambas sugerindo origens extraterrestres.

Um dos sinais EPR lembra algo que os cientistas já viram em condritos carbonáceos – antigas amostras de meteoritos contendo compostos orgânicos. A outra leitura anômala não é algo comumente visto em formações rochosas terrestres, e também fortalece o argumento de que partes dessa camada de rocha fina originalmente vieram de algum lugar muito, muito distante do universo.

Quanto a como esses dois sinais EPR diferentes e contraditórios podem existir dentro do Josefsdal Chert no mesmo momento da história, a equipe de pesquisa diz que é difícil saber com certeza. “É difícil prever um único evento de impacto preservando tanto a matéria orgânica em uma camada sedimentar tão fina”, escrevem os autores em seu artigo.

Em sua hipótese, os pesquisadores propõem que as partículas de micrometeoritos podem ter se misturado à atmosfera com nuvens de cinzas vulcânicas, e à medida que a matéria foi se caindo lentamente para a superfície da Terra, vestígios de carbono extraterrestre foram preservados.

Claro, tudo isso continua muito hipotético por enquanto. E mesmo se esse cenário fosse assim, não sabemos de que forma essa antiga matéria orgânica se originou – nem podemos ter certeza se sua chegada aqui na Terra estava de alguma forma ligada à evolução da vida como a conhecemos hoje. [ScienceAlert]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.