Galáxias

Cientistas descobrem que Via Láctea não é plana

Um novo estudo revelou que a Via Láctea não é um disco arrumado e plano – está seriamente distorcido nas bordas. Muitas vezes comparamos nossa galáxia a nossa vizinha, Andrômeda. Andrômeda é (provavelmente) maior que a Via Láctea, mas ambas as galáxias são muito grandes, espirais e têm a mesma idade.

Tudo indica que a Via Láctea não é um disco perfeito.

Como vivemos dentro da Via Láctea, não podemos realmente observar sua forma completa. Mas, dado o que sabemos sobre as galáxias em geral, até agora fazia sentido pensar que a Via Láctea provavelmente se parece um pouco com Andrômeda, com seus belos e ordenados braços espirais.

Agora, os astrofísicos descobriram que quanto mais longe do centro galáctico, mais distorcido e torcido o disco da Via Láctea se torna. Seu plano galáctico não é uma linha reta; em vez disso, parece um pouco mais como um S alongado. A descoberta veio graças a algumas novas medições de distância de estrelas nas regiões externas da galáxia.

“É notoriamente difícil determinar distâncias do Sol a partes do disco de gás externo da Via Láctea sem ter uma ideia clara do que realmente é esse disco”, disse o astrônomo Xiaodian Chen, do Observatório Astronômico Nacional da Academia Chinesa de Ciências.

Uma maneira é usar um tipo de estrela chamado de variável Cefeida. Estas são estrelas muito brilhantes que pulsam com uma frequência precisa, que permite aos astrônomos calcular sua magnitude absoluta. Por sua vez, isso permite que as distâncias dessas estrelas sejam calculadas. No espectro óptico, poeira e gás entre nós e a estrela podem atrapalhar a determinação precisa do brilho, o que significa que há um pouco de incerteza nos cálculos de distâncias resultantes.

Galáxia de Andrômeda em ultravioleta.

Mas a radiação infravermelha pode penetrar no pó, o que contribui para um resultado mais preciso – e é isso que os cientistas usaram. “Usamos um novo catálogo de observações infravermelhas obtidas com o observatório espacial WISE para reduzir os efeitos da poeira e determinar as distâncias para nossas cefeidas com margem de erro de 3 a 5% – uma precisão sem precedentes até agora”, disse o astrofísico Richard de Grijs, da Universidade Macquarie, na Austrália.

“Combinados com suas aparentes localizações no céu, construímos um mapa tridimensional da Via Láctea, traçado por essas cefeidas, que comparamos com a distribuição de gás. Ambas pareciam se desviar de um disco achatado”, concluiu.

É um resultado que nos dá uma melhor compreensão da estrutura tridimensional e dinâmica da nossa galáxia, e nos permitirá estabelecer um limite superior na quantidade e distribuição de matéria na galáxia. Ele também nos ajudará a entender melhor o relacionamento e as interações da Via Láctea com suas galáxias satélites, especificamente as Nuvens de Magalhães. [ScienceAlert]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.