Astrobiologia

Sonda japonesa coleta amostras de asteroide com sucesso

O asteroide Ryugu acolheu um visitante especial: a sonda Hayabusa-2 do Japão pousou com sucesso na superfície do asteroide às 01:06 UTC na quinta-feira. A Agência de Exploração Aeroespacial do Japão (JAXA) lançou o Hayabusa-2 no espaço em dezembro de 2014. Sua missão: explorar e coletar amostras deste corpo celeste que orbita o Sol a uma distância de 211 milhões de quilômetros.

A sonda chegou ao seu destino em junho de 2018, depois começou a trabalhar fazendo observações, medindo a gravidade do asteroide e ensaiando para pousar. Ela colidiu o asteroide com uma placa de cobre e uma caixa de explosivos em abril, a fim de soltar pedras e expor material sob a superfície, então pousou com sucesso em Ryugu na noite passada para recolher os destroços da rocha e do solo. A espaçonave capturou as imagens abaixo enquanto deixava a superfície do asteroide.

Asteroides são feitos de pedra e metal, e eles assumem todos os tipos de formas peculiares, variando em tamanho dezenas de metros a milhares. A maioria deles se encontra no cinturão de asteroides entre Marte e Júpiter, embora a órbita de Ryugu às vezes a leve entre Marte e a Terra.

Alguns asteroides datam do alvorecer do nosso sistema solar há 4,5 bilhões de anos, quando materiais remanescentes da formação de planetas se aglutinaram nesses pedaços de rocha. Nesse sentido, os asteroides podem servir como cápsulas do tempo: o que os cientistas podem encontrar nessas rochas primitivas poderia nos dizer muito sobre a história do sistema solar.

O Ryugu é um asteroide do tipo C, o que significa que é rico em moléculas de carbono orgânico, água e possivelmente aminoácidos. Os aminoácidos formam os blocos de construção das proteínas e foram essenciais para a evolução da vida na Terra. Algumas teorias postulam que um asteroide primeiro trouxe aminoácidos aqui, presenteando nosso planeta com as sementes da vida, embora isso ainda seja debatido.

Cerca de três quartos dos asteroides do nosso sistema solar são do tipo C. A Hayabusa-2 pretende ser a primeira missão a trazer amostras desse asteroide para a Terra. A sonda aterrissou inicialmente em Ryugu em fevereiro e coletou amostras superficiais logo abaixo da superfície, mas os gerentes da missão decidiram coletar algumas amostras de rochas mais profundas, já que o material não foi exposto a condições do espaço.

Para conseguir isso, a sonda teve que se afastar do asteroide e explodir uma cratera de 10 metros na superfície para acessar a rocha abaixo. Então, em abril, a Hayabusa-2 lançou e detonou uma caixa de explosivos no espaço que atirou uma placa de cobre no asteroide.

A NASA também está estudando um asteroide distante. A agência possui a missão OSIRIS-Rex que chegou a um muito menor asteroide do tipo C, chamado Bennu, em agosto de 2018. O plano é que a OSIRIS-REx se aproxime da superfície de Bennu em julho de 2020, mas a espaçonave só fará contato por cerca de cinco segundos. Durante esse instante rápido, ele irá soprar gás nitrogênio para levantar poeira e coletar as amostras. Se tudo correr conforme o planejado, ele retornará esse material para a Terra em 2023.

Embora a missão de exploração de asteroides da NASA colete uma quantidade maior de material de amostra do que a do Japão, a equipe JAXA espera que a comparação das amostras de dois locais diferentes no mesmo asteroide traga novas informações sobre como a exposição espacial a longo prazo altera os asteroides ao longo do tempo.

Tanto Bennu quanto Ryugu também poderiam ensinar muito aos cientistas sobre a história do sistema solar e potencialmente – se contiverem materiais orgânicos – sobre as origens da vida na Terra. [ScienceAlert]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.