Astrobiologia

Organismos vivos estão sobrevivendo no vácuo do espaço

Organismos terrestres presos no exterior da Estação Espacial Internacional (ISS) sobreviveram 533 dias no vácuo, na intensa radiação ultravioleta e variações extremas de temperatura do espaço. Você sabe o que isso significa? Não é impossível que a vida sobreviva em Marte.

De todos os planetas do Sistema Solar, Marte parece ser o candidato mais provável a receber a vida. Mas é extremamente inóspito – empoeirado, árido, mais baixo em gravidade e oxigênio, sujeito a radiação severa devido à sua atmosfera mais fina, frio e destruído por tempestades de poeira que podem mergulhar o planeta na escuridão.

Ainda temos que detectar a vida lá, mas há algumas maneiras de testar a viabilidade de sua presença. Uma delas está procurando por vida em ambientes semelhantes a Marte na Terra (spoiler: nós o encontramos). Outra é usar o mais impressionante dos recursos: a ISS.

O Centro Aeroespacial Alemão (DLR) conduziu um experimento chamado BIOMEX, no qual organismos como bactérias, algas, líquens e fungos foram expostos a condições semelhantes a Marte a bordo da estação espacial. Nós sabemos, teoricamente, que Marte tem um monte de coisas que sabemos que a vida usa, incluindo uma atmosfera, elementos como carbono, hidrogênio, oxigênio, nitrogênio, enxofre e fósforo, gelo de água e talvez até água líquida.

Assim, os organismos foram cultivados em simuladores do solo marciano (porque, é claro, não temos nenhum solo real em Marte, mas sabemos o que há nele, graças aos robôs de Marte, e podemos replicá-lo muito bem). Em seguida, foram colocados fora da estação espacial. Lá eles permaneceram por 18 meses entre 2014 e 2016 antes de serem trazidos de volta à Terra para análise. Os resultados foram impressionantes.

A instalação dos organismos. (Créditos: Roscosmos)

“Alguns dos organismos e biomoléculas mostraram uma tremenda resistência à radiação no espaço sideral e na verdade retornaram à Terra como ‘sobreviventes’ do espaço”, disse o astrobiólogo Jean-Pierre Paul de Vera, do Instituto DLR de Pesquisa Planetária. “Entre outras coisas, nós estudamos archaea, que são microorganismos unicelulares que existem na Terra há mais de três bilhões e meio de anos, vivendo em água do mar salgada”, disse ele.

“Eles sobreviveram em condições espaciais e também são detectáveis ​​com nossos instrumentos. Tais organismos unicelulares podem ser candidatos a formas de vida que podem ser encontradas em Marte”, concluiu.

Os organismos provinham de uma variedade de ambientes terrestres hostis, como o Ártico, a Antártida, os Alpes europeus e as terras altas da Espanha. Seres que podem sobreviver em tais condições inóspitas são conhecidos como extremófilos, e são considerados o tipo mais provável de coisa viva que poderia existir em outros planetas.

“Claro, isso não significa que a vida realmente exista em Marte”, disse Vera. “Mas a busca pela vida é mais do que nunca a força motriz mais forte para a próxima geração de missões a Marte”, ressalta.

Nenhum dos equipamentos enviados a Marte até agora detectou a vida, ou qualquer sinal revelador disso. Mas saber que pode existir lá – e que tipos de organismos são mais propensos a sobreviver – ajudará a desenvolver ferramentas que possam detectar a vida em futuras missões a Marte. [ScienceAlert]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.