Planetas

A gravidade influencia nossas decisões, diz novo estudo

A humanidade está se preparando para uma nova era espacial: missões tripuladas em Marte não são mais um sonho distante e empreendimentos comerciais podem abrir a perspectiva de que não-astronautas visitem outros planetas. Entender como a gravidade afeta a maneira pela qual tomamos decisões nunca foi tão importante.

Todos os organismos vivos da Terra evoluíram sob um campo gravitacional constante. Isso porque a gravidade está sempre presente e faz parte do plano de fundo do nosso mundo perceptivo: não podemos vê-la, cheirá-la ou tocá-la. No entanto, a gravidade desempenha um papel fundamental no comportamento e na cognição humana.

O sistema nervoso central não possui sensores “especializados” para a gravidade. Em vez disso, a gravidade é inferida através da integração de vários sinais sensoriais em um processo denominado graviception. Isso envolve visão, nosso sistema de equilíbrio e informações das articulações e músculos.

Órgãos sofisticados dentro do ouvido interno são particularmente importantes nesse processo. Sob a gravidade terrestre, quando nossa cabeça está ereta, os otólitos vestibulares estão perfeitamente equilibrados em um fluido viscoso. Quando movemos a cabeça, por exemplo olhando para cima, a gravidade faz o fluido se mover e isso dispara um sinal que informa ao cérebro que nossa cabeça não está mais reta.

A exposição de longa duração à gravidade zero, como durante missões espaciais, leva a várias mudanças estruturais e funcionais no corpo humano. Embora a influência da gravidade zero em nossas funções físicas tenha sido amplamente investigada, os efeitos sobre a tomadas de decisões ainda não são totalmente compreendidos.

Dadas as limitações técnicas e a distância esperada de alguns minutos na comunicação com a Terra, se formos a Marte, é essencial conhecer o impacto da gravidade alterada na forma como as pessoas tomam decisões.

Os pesquisadores investigaram se as alterações na gravidade influenciam a escolha. Participantes foram a um laboratório e indicados a produzir sequências de números da maneira mais aleatória possível. Toda vez que ouviam um sinal sonoro, precisavam nomear um número entre um e nove. Importante, não houve tempo para pensar ou contar, basta nomear um número.

Criticamente, essa tarefa exige que nosso cérebro suprima as respostas comuns e gere novas respostas, e isso pode ser considerado um substituto para o comportamento adaptativo bem-sucedido. Mas como isso muda sob a influência da gravidade? Os cientistas manipularam como os otólitos detectam a gravidade, mudando a orientação dos corpos dos participantes em relação à direção da gravidade terrestre, pedindo-lhes que se deitem.

Quando estamos em pé, nosso corpo e otólitos são influenciados com a direção da gravidade, enquanto que quando estamos deitados, eles mudam. Esta é uma manipulação laboratorial muito eficiente, que nos permite imitar alterações de sinais gravitacionais que chegam ao cérebro. Na verdade, é uma maneira melhor de estudar os efeitos da gravidade do que enviar alguém para o espaço.

Isso porque, quando estamos no espaço, também somos afetados pela falta de peso, radiação e isolamento – e pode ser difícil separar o efeito que a falta de gravidade tem. Os resultados indicam que deitar parece influenciar a forma como as pessoas tomam decisões, com os participantes lutando para a geração de novos números aleatórios. Isso indica que as pessoas são, portanto, menos propensas a gerar novos comportamentos na ausência de gravidade.

Isso pode ser importante para o planejamento de missões espaciais reais. Os astronautas estão em um ambiente extremamente desafiador, no qual as decisões devem ser tomadas de maneira rápida e eficiente. Uma preferência automática por opções comuns ou estereotipadas podem não ajudar na solução de problemas complexos e pode até colocar a vida em risco.

Os resultados somam pesquisas que sugerem que as pessoas também sofrem mudanças na percepção e cognição quando sob condições que imitam a gravidade zero. A ausência de gravidade pode ser profundamente inquietante e pode comprometer os níveis de desempenho de várias maneiras.

Isso sugere que os astronautas podem se beneficiar de algum tipo de treinamento de aprimoramento cognitivo para ajudá-los a superar os efeitos da gravidade alterada no cérebro e para garantir missões espaciais tripuladas bem-sucedidas e seguras. [ScienceAlert]

Alexsandro Mota

Nordestino, um grande amante da astronomia e divulgador científico há quase uma década. Sou o criador do projeto Mistérios do Espaço e dedico meu tempo a tornar a astronomia mais acessível.